Au bonheur des dames

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Émile Zola

AU BONHEUR DES DAMES

(1883)

Table des matières

I
II
III
IV
V
VI
VII
VIII
IX
X
XI
XII
XIII
XIV

I

Denise était venue à pied de la gare Saint-Lazare, où un train de
Cherbourg l’avait débarquée avec ses deux frères, après une nuit
passée sur la dure banquette d’un wagon de troisième classe. Elle
tenait par la main Pépé, et Jean la suivait, tous les trois brisés
du voyage, effarés et perdus, au milieu du vaste Paris, le nez
levé sur les maisons, demandant à chaque carrefour la rue de la
Michodière, dans laquelle leur oncle Baudu demeurait. Mais, comme
elle débouchait enfin sur la place Gaillon, la jeune fille
s’arrêta net de surprise.

— Oh! dit-elle, regarde un peu, Jean!

Et ils restèrent plantés, serrés les uns contre les autres, tout
en noir, achevant les vieux vêtements du deuil de leur père. Elle,
chétive pour ses vingt ans, l’air pauvre, portait un léger paquet;
tandis que, de l’autre côté, le petit frère, âgé de cinq ans, se
pendait à son bras, et que, derrière son épaule, le grand frère,
dont les seize ans superbes florissaient, était debout, les mains
ballantes.

— Ah bien! reprit-elle après un silence, en voilà un magasin!

C’était, à l’encoignure de la rue de la Michodière et de la rue
Neuve-Saint-Augustin, un magasin de nouveautés dont les étalages
éclataient en notes vives, dans la douce et pâle journée
d’octobre. Huit heures sonnaient à Saint-Roch, il n’y avait sur
les trottoirs que le Paris matinal, les employés filant à leurs
bureaux et les ménagères courant les boutiques. Devant la porte,
deux commis, montés sur une échelle double, finissaient de pendre
des lainages, tandis que, dans une vitrine de la rue Neuve-Saint-
Augustin, un autre commis, agenouillé et le dos tourné, plissait
délicatement une pièce de soie bleue. Le magasin, vide encore de
clientes, et où le personnel arrivait à peine, bourdonnait à
l’intérieur comme une ruche qui s’éveille.

— Fichtre! dit Jean. Ça enfonce Valognes… Le tien n’était pas
si beau.

Denise hocha la tête. Elle avait passé deux ans là-bas, chez
Cornaille, le premier marchand de nouveautés de la ville; et ce
magasin, rencontré brusquement, cette maison énorme pour elle, lui
gonflait le coeur, la retenait, émue, intéressée, oublieuse du
reste. Dans le pan coupé donnant sur la place Gaillon, la haute
porte, toute en glace, montait jusqu’à l’entresol, au milieu d’une
complication d’ornements, chargés de dorures. Deux figures
allégoriques, deux femmes riantes, la gorge nue et renversée,
déroulaient l’enseigne: Au Bonheur des Dames. Puis, les vitrines
s’enfonçaient, longeaient la rue de la Michodière et la rue Neuve-
Saint-Augustin, où elles occupaient, outre la maison d’angle,
quatre autres maisons, deux à gauche, deux à droite, achetées et
aménagées récemment. C’était un développement qui lui semblait
sans fin, dans la fuite de la perspective, avec les étalages du
rez-de-chaussée et les glaces sans tain de l’entresol, derrière
lesquelles on voyait toute la vie intérieure des comptoirs. En
haut, une demoiselle, habillée de soie, taillait un crayon,
pendant que, près d’elle, deux autres dépliaient des manteaux de
velours.

— Au Bonheur des Dames, lut Jean avec son rire tendre de bel
adolescent, qui avait eu déjà une histoire de femme à Valognes.
Hein? c’est gentil, c’est ça qui doit faire courir le monde!

Mais Denise demeurait absorbée, devant l’étalage de la porte
centrale. Il y avait là, au plein air de la rue, sur le trottoir
même, un éboulement de marchandises à bon marché, la tentation de
la porte, les occasions qui arrêtaient les clientes au passage.
Cela partait de haut, des pièces de lainage et de draperie,
mérinos, cheviottes, molletons, tombaient de l’entresol,
flottantes comme des drapeaux, et dont les tons neutres, gris
ardoise, bleu marine, vert olive, étaient coupés par les pancartes
blanches des étiquettes. À côté, encadrant le seuil, pendaient
également des lanières de fourrure, des bandes étroites pour
garnitures de robe, la cendre fine des dos de petit-gris, la neige
pure des ventres de cygne, les poils de lapin de la fausse hermine
et de la fausse martre. Puis, en bas, dans des casiers, sur des
tables, au milieu d’un empilement de coupons, débordaient des
articles de bonneterie vendus pour rien, gants et fichus de laine
tricotés, capelines, gilets, tout un étalage d’hiver, aux couleurs
bariolées, chinées, rayées, avec des taches saignantes de rouge.
Denise vit une tartanelle à quarante-cinq centimes, des bandes de
vison d’Amérique à un franc, et des mitaines à cinq sous. C’était
un déballage géant de foire, le magasin semblait crever et jeter
son trop-plein à la rue.

L’oncle Baudu était oublié. Pépé lui-même, qui ne lâchait pas la
main de sa soeur, ouvrait des yeux énormes. Une voiture les força
tous trois à quitter le milieu de la place; et, machinalement, ils
prirent la rue Neuve-saint-Augustin, ils suivirent les vitrines,
s’arrêtant de nouveau devant chaque étalage. D’abord, ils furent
séduits par un arrangement compliqué: en haut, des parapluies,
posés obliquement, semblaient mettre un toit de cabane rustique;
dessous, des bas de soie, pendus à des tringles, montraient des
profils arrondis de mollets, les uns semés de bouquets de roses,
les autres de toutes nuances, les noirs à jour, les rouges à coins
brodés, les chairs dont le grain satiné avait la douceur d’une
peau de blonde; enfin, sur le drap de l’étagère, des gants étaient
jetés symétriquement, avec leurs doigts allongés, leur paume
étroite de vierge byzantine, cette grâce raidie et comme
adolescente des chiffons de femme qui n’ont pas été portés. Mais
la dernière vitrine surtout les retint. Une exposition de soies,
de satins et de velours, y épanouissait, dans une gamme souple et
vibrante, les tons les plus délicats des fleurs: au sommet, les
velours, d’un noir profond, d’un blanc de lait caillé; plus bas,
les satins, les roses, les bleus, aux cassures vives, se
décolorant en pâleurs d’une tendresse infinie; plus bas encore,
les soies, toute l’écharpe de l’arc-en-ciel, des pièces
retroussées en coques, plissées comme autour d’une taille qui se
cambre, devenues vivantes sous les doigts savants des commis; et,
entre chaque motif, entre chaque phrase colorée de l’étalage,
courait un accompagnement discret, un léger cordon bouillonné de
foulard crème. C’était là, aux deux bouts, que se trouvaient, en
piles colossales, les deux soies dont la maison avait la propriété
exclusive, le Paris-Bonheur et le Cuir-d’or, des articles
exceptionnels, qui allaient révolutionner le commerce des
nouveautés.

— Oh! cette faille à cinq francs soixante! murmura Denise,
étonnée devant le Paris-Bonheur.

Jean commençait à s’ennuyer. Il arrêta un passant.

— La rue de la Michodière, monsieur?

Quand on la lui eut indiquée, la première à droite, tous trois
revinrent sur leurs pas, en tournant autour du magasin. Mais,
comme elle entrait dans la rue, Denise fut reprise par une
vitrine, où étaient exposées des confections pour dames. Chez
Cornaille, à Valognes, elle était spécialement chargée des
confections. Et jamais elle n’avait vu cela, une admiration la
clouait sur le trottoir. Au fond, une grande écharpe en dentelle
de Bruges, d’un prix considérable, élargissait un voile d’autel,
deux ailes déployées, d’une blancheur rousse; des volants de point
d’Alençon se trouvaient jetés en guirlandes; puis, c’était, à
pleines mains, un ruissellement de toutes les dentelles, les
malines, les valenciennes, les applications de Bruxelles, les
points de Venise, comme une tombée de neige. À droite et à gauche,
des pièces de drap dressaient des colonnes sombres, qui reculaient
encore ce lointain de tabernacle. Et les confections étaient là,
dans cette chapelle élevée au culte des grâces de la femme:
occupant le centre, un article hors ligne, un manteau de velours,
avec des garnitures de renard argenté; d’un côté, une rotonde de
soie, doublée de petit-gris; de l’autre, un paletot de drap, bordé
de plumes de coq; enfin, des sorties de bal, en cachemire blanc,
en matelassé blanc, garnies de cygne ou de chenille. Il y en avait
pour tous les caprices, depuis les sorties de bal à vingt-neuf
francs jusqu’au manteau de velours affiché dix-huit cents francs,
La gorge ronde des mannequins gonflait l’étoffe, les hanches
fortes exagéraient la finesse de la taille, la tête absente était
remplacée par une grande étiquette, piquée avec une épingle dans
le molleton rouge du col; tandis que les glaces, aux deux côtés de
la vitrine, par un jeu calculé, les reflétaient et les
multipliaient sans fin, peuplaient la rue de ces belles femmes à
vendre, et qui portaient des prix en gros chiffres, à la place des
têtes.

— Elles sont fameuses! murmura Jean, qui ne trouva rien d’autre
pour dire son émotion.

Du coup, il était lui-même redevenu immobile, la bouche ouverte.
Tout ce luxe de la femme le rendait rose de plaisir. Il avait la
beauté d’une fille, une beauté qu’il semblait avoir volée à sa
soeur, la peau éclatante, les cheveux roux et frisés, les lèvres
et les yeux mouillés de tendresse. Près de lui, dans son
étonnement, Denise paraissait plus mince encore, avec son visage
long à bouche trop grande, son teint fatigué déjà, sous sa
chevelure pâle. Et Pépé, également blond, d’un blond d’enfance, se
serrait davantage contre elle, comme pris d’un besoin inquiet de
caresses, troublé et ravi par les belles dames de la vitrine. Ils
étaient si singuliers et si charmants, sur le pavé, ces trois
blonds vêtus pauvrement de noir, cette fille triste entre ce joli
enfant et ce garçon superbe, que les passants se retournaient avec
des sourires.

Depuis un instant, un gros homme à cheveux blancs et à grande face
jaune, debout sur le seuil d’une boutique, de l’autre côté de la
rue, les regardait. C’était là, le sang aux yeux, la bouche
contractée, mis hors de lui par les étalages du Bonheur des Dames,
lorsque la vue de la jeune fille et de ses frères avait achevé de
l’exaspérer. Que faisaient-ils, ces trois nigauds, à bâiller ainsi
devant des parades de charlatan?

— Et l’oncle? fit remarquer brusquement Denise, comme éveillée en
sursaut.

— Nous sommes rue de la Michodière, dit Jean, il doit loger par
ici.

Ils levèrent la tête, se retournèrent. Alors, juste devant eux,
au-dessus du gros homme, ils aperçurent une enseigne verte, dont
les lettres jaunes déteignaient sous la pluie: Au Vieil Elbeuf
draps et flanelles, Baudu, successeur de Hauchecorne
. La maison,
enduite d’un ancien badigeon rouillé, toute plate au milieu des
grands hôtels Louis XIV qui l’avoisinaient, n’avait que trois
fenêtres de façade; et ces fenêtres, carrées, sans persiennes,
étaient simplement garnies d’une rampe de fer, deux barres en
croix. Mais, dans cette nudité, ce qui frappa surtout Denise, dont
les yeux restaient pleins des clairs étalages du Bonheur des
Dames, ce fut la boutique du rez-de-chaussée, écrasée de plafond,
surmontée d’un entresol très bas, aux baies de prison, en demi-
lune. Une boiserie, de la couleur de l’enseigne, d’un vert
bouteille que le temps avait nuancé d’ocre et de bitume,
ménageait, à droite et à gauche, deux vitrines profondes, noires,
poussiéreuses, où l’on distinguait vaguement des pièces d’étoffe
entassées. La porte, ouverte, semblait donner sur les ténèbres
humides d’une cave.

— C’est là, reprit Jean.

— Eh bien! il faut entrer, déclara Denise. Allons, viens, Pépé.

Tous trois pourtant se troublaient, saisis de timidité. Lorsque
leur père était mort, emporté par la même fièvre qui avait pris
leur mère, un mois auparavant, l’oncle Baudu, dans l’émotion de ce
double deuil, avait bien écrit à sa nièce qu’il y aurait toujours
chez lui une place pour elle, le jour où elle voudrait tenter la
fortune à Paris; mais cette lettre remontait déjà à près d’une
année, et la jeune fille se repentait maintenant d’avoir ainsi
quitté Valognes, en un coup de tête, sans avertir son oncle.
Celui-ci ne les connaissait point, n’ayant plus remis les pieds
là-bas, depuis qu’il en était parti tout jeune, pour entrer comme
petit commis chez le drapier Hauchecorne, dont il avait fini par
épouser la fille.

— Monsieur Baudu? demanda Denise, en se décidant enfin à
s’adresser au gros homme, qui les regardait toujours, surpris de
leurs allures.

— C’est moi, répondit-il.

Alors, Denise rougit fortement et balbutia:

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